C’est vs Il est: What’s The Difference + How Do I Use Them?

Il est vs. c'estIn French there are two ways of saying he is or she is: c’est and il est/elle est. Learning to know when to use which one can be very difficult. The underlying rule is this: articles trigger the usage of c’est. Ce sont means they are and is simply the plural of c’est.

  • C’est un garçon. It’s a boy.
  • Il est sympathique. He is nice.
  • C’est une fille. It’s a girl.
  • Elle est intelligente. She is smart.
  • Ce sont des enfants sages. They are well behaved children.

There are countless situations where you must pick either c’est or il est/elle est but the governing rule is always articles trigger the usage of c’est.

when to use il est/elle est

Il est/elle est + adjective (person or something tangible)

  • Il est beau. He’s handsome.
  • Elle est belle. She’s beautiful.
  • Il est gentil. He’s nice.
  • Elle est généreuse. She’s generous.

When describing a thing or object that’s tangible, call it il or elle and follow it be être + adjective.

  • La voiture est rapide -> Elle est rapide.
    The car is fast -> It’s fast.
  • La pizza est chaude -> Elle est chaude.
    The pizza is hot. -> It’s hot.
  • Le gâteau est délicieux. Il est délicieux.
    The cake is delicious. -> It’s delicious. 

Il est, elle est + profession or religion

  • Il est professeur. He’s a teacher/professor.
  • Elle est avocate. She’s lawyer.
  • Il est médecin. He’s a doctor.
  • Il est juif. He is Jewish.
  • Elle est musulmane. She is Muslim.

Telling time

  • Il est trois heures. It’s three o’clock.
  • Il est midi. It’s noon.
  • Il est dix-huit heures. It’s 6.00pm.

Il est + adjective + de + infinitive

Examples here are: “It’s important to + VERB” or “It’s useful to + VERB”.

  • Il est important d’être à l’heure. It’s important to be on time.
  • Il est dangereux de marcher dans la rue. It’s dangerous to walk in the street.
  • Il est interdit de fumer dans le bâtiment. It’s forbidden to smoke in the building.

Il est + adjective + que + subject + subjunctive

Examples here are “It’s sad that you + verb” or “It’s regrettable that she + verb”. These are called impersonal expressions which require the subjunctive mood.

  • Il est dommage que tu ne sois pas avec nous ce matin.
    It’s a shame that you’re not with us this morning.
  • Il est triste qu’elle ne vienne pas avec nous.
    It’s sad that she’s not coming with us.

when to use c’est

C’est has a lot of uses. The plural or c’est is ce sont. C’est can translate to he is/she is and it’s. Ce sont translates to they are. While the underlying rule is that articles trigger c’est, there are other situations where c’est is used.

C’est + person’s name

  • C’est Pierre! It’s Pierre!
  • C’est Marie! It’s Marie!

C’est + person when there’s an article

  • C’est un homme. It’s a man.
  • C’est une femme. It’s a woman.
  • C’est un garçon. It’s a boy.
  • C’est une fille. It’s a girl.

C’est + definite article (le, la, les)

  • C’est la maison. It’s the house.
  • C’est la voiture. It’s the car.
  • C’est le livre. It’s the book.
  • Ce sont les fleurs. They’re the flowers.

C’est + indefinite article (un, une, des)

  • C’est une voiture. It’s a car.
  • C’est une chaise. It’s a chair.
  • C’est un livre. It’s a book.
  • Ce sont des fleurs. They’re flowers.

C’est + possessive adjective

  • C’est ma voiture. It’s my car.
  • C’est ma chaise. It’s my chair.
  • C’est votre maison. It’s your house.
  • Ce sont nos fleurs. They’re our flowers.

C’est + demonstrative adjective

  • C’est ce livre. It’s this book.
  • C’est cette chaise. It’s this chair.
  • C’est cet homme. It’s this man.

C’est + exclamation adjective in the masculine singular form

  • C’est beau! It’s beautiful!
  • C’est dommage! What a shame!
  • C’est super! It’s super!
  • C’est génial! It’s great!
  • C’est vrai! It’s true!
  • C’est faux! It’s wrong!

There are situations where you might be tempted to use il est/elle est here but the rule is c’est + masculine singular exclamation adjective.

  • Regardez les montagnes! C’est beau!
    Look at the mountains! They’re beautiful!
  • J’aime ce café! C’est sympa!
    It like this cafe. It’s nice.
  • J’ai adoré la pièce. C’était excellent!
    I loved the play. It was excellent.

C’est + adjective + à + infinitive

Use this form to refer to a previously spoken idea.

  • C’est bon à savoir. It’s good to know.
  • C’est impossible à dire. It’s impossible to say.

C’est + stress pronoun and possession with stress pronouns

  • C’est moi! It’s me!
  • C’est à moi! It’s mine!
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